Apprendre en dormant, mythe ou réalité? | Le HuffPost

En 1931, une nuit, il est arrivé que les parents d’un garçon polonais du nom de Reuben Rabinovitch aient laissé la radio allumée, à l’écoute d’une station londonienne. Le lendemain matin, le petit Ruben, qui ne parlait pas un mot d’anglais, a surpris ses parents en répétant mot pour mot une conférence que l’écrivain George Bernard Shaw avait prononcée à la radio. Ainsi naquit l’hypnopédie, apprenant pendant le sommeil.

L’anecdote n’est qu’une fiction. Il a été inventé par l’écrivain britannique Aldous Huxley dans son roman Un monde heureux, publié en 1932. L’ouvrage dépeint une société dystopique où la science et la technologie servaient d’armes pour maîtriser la population et la maintenir dans une illusion de bien-être fictif. Dans la première moitié du XXe siècle, le monde était à la fois intrigué et effrayé par ce que la science en croissance rapide réservait pour l’avenir, et le roman de Huxley a remporté un énorme succès en avertissant des dangers d’une mauvaise utilisation du progrès scientifique.

Un de ces domaines d’avancement était la connaissance des tenants et aboutissants du cerveau. Dans le monde réel et quelques années plus tôt, en 1927, un inventeur new-yorkais nommé Alois Benjamin Saliger avait sorti le Psycho-Phone. « Il a été démontré que le sommeil naturel est identique au sommeil hypnotique et que pendant le sommeil naturel, l’inconscient est très réceptif aux suggestions », a déclaré Saliger. Son appareil était un phonographe avec des enregistrements d’auto-assistance, évoquant des messages de santé et de prospérité, qui étaient destinés à inspirer et à rassurer le sujet qui les écoutait pendant le sommeil.

Comme le psychophone, l’hypnopaedia imaginée par Huxley a servi de suggestion. Son but était de conditionner les individus à aimer le destin que l’autorité tyrannique avait conçu pour eux. « Cent répétitions trois soirs par semaine, pendant quatre ans. Soixante-deux mille quatre cents répétitions créent une vérité », a déclaré le protagoniste capricieux Bernard Marx, spécialiste de l’hypnopaedia. Grâce au conditionnement, les enfants ont pu répéter littéralement ce qu’ils ont entendu pendant le sommeil, comme Reuben Rabinovitch, même s’ils n’ont pas consciemment compris sa signification.

HYPNOPÉDIE SOVIETIQUE

L’appareil de Saliger et le travail de Huxley sont arrivés à un moment où la science se demandait s’il était vraiment possible d’apprendre sans effort pendant le sommeil. En 1966, le magazine The International Journal of Clinical and Experimental Hypnosis a publié un article résumant les recherches menées au fil des ans sur ce sujet en URSS, à la suite des études du psychiatre et sexologue Abram Moiseyevich Svyadoshch.

Dans les expériences de Svyadoshch, certains des participants ont été hypnotisés lorsqu’ils ont été informés qu’ils écouteraient une histoire pendant le sommeil. « Le matin, il se souviendra de tout et pourra tout répéter littéralement », indique le message. Le psychiatre a rapporté dans ses conclusions que certains des sujets pouvaient se rappeler le lendemain matin jusqu’à plus de 80% du texte qu’ils avaient entendu pendant leur sommeil.

En 1965, un médecin du nom de Balkhashov a essayé d’apprendre l’italien pendant le sommeil. Son auto-expérience lui a causé un inconfort mental grave.

Des expériences menées par d’autres chercheurs ont montré qu’une certaine mémorisation de mots étrangers pouvait être induite. En 1965, un médecin du nom de Balkhashov a essayé d’apprendre l’italien pendant le sommeil. Son auto-expérience lui a causé un inconfort mental grave, mais l’étude qu’il a publiée avec le résultat de ses recherches a permis à la fin du cours de traduire plusieurs articles médicaux écrits en italien.

La conclusion de la revue des études soviétiques était que «l’apprentissage pendant le sommeil est possible lorsqu’il implique une suggestion de percevoir et de se souvenir du matériel d’apprentissage pendant le sommeil». Mais cela étant le cas, pourquoi ne profitons-nous pas tous de nos nuits libres pour apprendre plusieurs langues aujourd’hui? Et pourquoi après une sieste devant la télévision nous ne sommes pas en mesure de répéter comme des perroquets les dialogues du film que nous n’avons pas vus? La réponse est que peut-être, et comme la revue elle-même l’a souligné, certaines études souffraient de lacunes méthodologiques.

UNE IDÉE ÉCHOUÉE?

Pendant ce temps, de l’autre côté du rideau de fer, les chercheurs de RAND Corporation, Charles W. Simon et William H. Emmons, ont soumis un groupe de volontaires à une expérience d’apprentissage du sommeil, tout en mesurant leurs ondes cérébrales. Les deux scientifiques ont observé que les sujets apprenaient jusqu’à 30% du matériel, mais seulement s’il leur était présenté pendant l’état de relaxation avant le sommeil dans lequel le cerveau produit les soi-disant ondes alpha, et non pendant le sommeil lui-même. « Peut-être que le développement futur de techniques nouvelles et inconnues permettra à quelqu’un d’apprendre des matières complexes pendant son sommeil, mais à l’heure actuelle, l’apprentissage pendant le sommeil n’est pas la simple question que certains expérimentateurs et sociétés commerciales vendant du matériel à cet effet nous laisseraient croire. « Simon et Emmons ont conclu dans leur étude publiée en 1956.

Les recherches de Simon et Emmons ont dégonflé les attentes concernant l’hypnopédie dans l’hémisphère occidental. Cependant, cela n’a pas brisé le lien entre la mémoire et le rêve, bien que dans un sens différent. Des preuves se sont accumulées au cours des deux dernières décennies que le sommeil joue un rôle actif dans la consolidation de la mémoire; « beaucoup de tests et de confirmations expérimentales », estime-t-il The Huffington Post le neuropsychologue de l’Université de Tübingen (Allemagne) Jan Born, l’un des partisans de la théorie.

Selon la théorie actuelle, ce que nous apprenons est brièvement enregistré sur un support temporel, l’hippocampe, mais c’est pendant le sommeil que ces souvenirs sont transférés au néocortex cérébral, le magasin de la mémoire à long terme. Comme l’explique la neuroscientifique Sara Alger, spécialiste du sommeil et de la mémoire à l’Université de Notre Dame (USA), cette consolidation ne se produit pas simplement parce qu’il n’y a pas d’interférence externe pendant le sommeil, mais le cerveau assume la tâche de collecter délibérément ces souvenirs qui pourraient être oubliés et transportés à l’entrepôt final. « A mon avis et à celui de mes collègues, les preuves d’un rôle actif sont écrasantes », résume Alger.

Cependant, Alger reconnaît qu’il y a encore beaucoup à savoir sur les mécanismes de ce processus, bien qu’il existe des indices qui semblent indiquer que le cerveau a ce travail étonnamment bien organisé selon le type de souvenirs: la mémoire déclarative, qui se réfère aux faits et données, il est essentiellement consolidé au cours de la phase appelée sommeil profond ou sommeil à ondes lentes (SOL), tandis que la mémoire émotionnelle et procédurale (celle qui nous aide à nous souvenir des habiletés motrices) devient des souvenirs à long terme, en particulier pendant la Sommeil à mouvements oculaires rapides (MOR / REM). « Mais je pense que nous ne comprenons toujours pas complètement les mécanismes », explique Alger.

RÉACTIVATION DES SOUVENIRS

Une implication de ce modèle est que les mémoires sont réactivées pendant la tâche de consolidation. Et quand il est réactivé, il y a un traitement, qui a donné lieu à certains chercheurs pour tenter d’intervenir en aidant à renforcer ces souvenirs pendant le sommeil. « Certaines études ont utilisé des stimuli auditifs ou olfactifs qui avaient été précédemment liés à des matériaux appris pendant l’éveil, pour réactiver la trace de la mémoire lorsqu’ils réapparaissent pendant le sommeil », explique Alger. En d’autres termes: il est possible de renforcer ce qui a été appris en écoutant des enregistrements pendant le sommeil.

Ces expériences font l’objet d’une étude du neuropsychologue Björn Rasch, de l’Université de Fribourg (Suisse). Rasch a soumis un groupe de volontaires germanophones à l’apprentissage des mots néerlandais. Lorsque les sujets ont ensuite été amenés à entendre ces mêmes mots en néerlandais pendant la phase de sommeil SOL, cela a permis d’améliorer l’apprentissage d’environ 10%.

« Stimuler le cerveau pendant que nous dormons induit une réactivation neuronale de la mémoire codée dans l’hippocampe », explique le neuropsychologue Jan Born.

« Nos travaux prouvent que l’effet bénéfique du sommeil après l’apprentissage dépend de la réactivation spontanée de la mémoire pendant le sommeil, et que ces réactivations peuvent être augmentées en présentant des stimuli pendant le sommeil », résume Rasch The Huffington Post. Mais curieusement, ce renforcement ne se produit pas lorsque, en plus des mots néerlandais, les sujets entendent également leur traduction allemande pendant le sommeil.

Selon Born, la clé est que le stimulus « induit une réactivation neuronale de la mémoire codée dans l’hippocampe ». Un enregistrement des mots néerlandais avec leurs traductions ne force pas le cerveau à s’exercer activement, et donc il n’y a pas de renforcement.

Mais en plus de cela, certaines expériences ont montré qu’un apprentissage de base pendant le sommeil est possible. En 2012, une étude menée par l’Institut scientifique Weizmann d’Israël a soumis des volontaires à une formation pendant leur sommeil: un ton musical était accompagné d’un parfum agréable, tandis qu’une autre note était liée à une odeur répugnante. Une fois réveillés, et écoutant simplement le ton associé à l’odeur agréable, les sujets respiraient plus profondément.

Les scientifiques ne sont pas convaincus que l’apprentissage du sommeil peut aller bien plus loin que ce simple conditionnement. « Ce n’est probablement pas pratique pour apprendre les langues », explique Rasch. Pour sa part, Alger convient que l’hypnopédie de Un monde heureux Peut-être que ce n’est encore que de la science-fiction: « Je ne pense pas que cela ait été réfuté, mais je suis très sceptique quant à l’accomplissement de quelque chose impliquant ce type d’effort cognitif. »

Nous devrons continuer à creuser nos coudes pour étudier, mais Rasch nous offre quelques indices qui peuvent nous aider: « Ne pas étudier toute la nuit; dormir après avoir appris. Même une sieste peut être efficace. Essayez de respecter un horaire de sommeil régulier. » Et aussi, pourquoi pas: « Pendant le sommeil, écoutez les informations apprises. »

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